Chilecito: Una ciudad de 300 años con espíritu pueblerino

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La segunda ciudad en importancia de La Rioja, Chilecito, acaba de cumplir 300 años pero  no altera su típica atmósfera cargada de calidez pueblerina, que se manifiesta en sus calles, plazas, paseos, monumentos y hogares. Al amparo del Famatina con sus nieves eternas, los valles verdes producen los mejores vinos de la provincia y sus museos conservan un pasado señorial.

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DSC_2272Otra importante virtud de esta urbe es que se encuentra en un punto neurálgico del territorio riojano, que la convierte en la base más importante y adecuada para visitar los principales atractivos de la provincia, entre ellos su casco urbano, que es un centro turístico por valores propios.
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A la idiosincrasia de su gente se suman la historia, tradiciones y el desarrollo de esta pujante ciudad que tuvo las primeras filiales del Banco Nación y de la Casa de la Moneda del país, y ahora posee la mayor producción de vinos de La Rioja, con vides de alta calidad en constante aumento, cuyos frutos son bendecidos por la fiesta de La Chaya en cada carnaval.

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UBICACIÓN PRIVILEGIADA

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PN Talmpaya

Al estar ubicada en el centro geográfico de La Rioja, entre las sierras de Velazco y Famatina y junto a la Ruta 40 -que recorre todo el país de norte a sur paralela a la cordillera- , es punto estratégico para visitar importantes atractivos turísticos.

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Cuesta de Miranda

Entre los más destacados se pueden mencionar la Cuesta de Miranda (*), muy cerca, sobre la RN 40; la mina La Mejicana, a más de 5.000 msnm; el Parque Nacional Talampaya, Patrimonio de la Humanidad; Laguna Brava (**), que es Sitio Ramsar (***), a 4.300 msnm; la Vuelta del Pique, o Faldeos del Famatina, y los más importantes viñedos de la provincia.

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_DSC8199Las combis y camionetas 4×4 de los operadores turísticos de Chilecito parten cada día, generalmente muy temprano, hacia esos destinos -e inclusive hacia los de provincias vecinas- cargados de visitantes, para volver a la noche o a veces días después si la excursión incluye pernoctación. También es constante la partida de guías con grupos de ciclistas, jinetes o caminantes para recorridos por los cerros, pueblos vecinos y atractivos diversos, en algunos casos con campamento nocturno incluido.

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Vuelta del Pique

Muchos de esos mismos turistas dedican algunas jornadas para disfrutar propiamente de la ciudad, porque la gastronomía, la cultura, la historia y la hospitalidad de su gente se complementan con los atractivos de esta urbe fundada en 1715, hoy de unos 53 mil habitantes y rodeada de extensos viñedos y olivares. 

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CLIMA ESPECIAL

Rioja20746Si bien el sol pega fuerte, especialmente en verano, quien recorra Chilecito siempre encontrará sombra donde protegerse y descansar, ya que a diferencia de la mayoría de las otras ciudades riojanas su ambiente es de mayor humedad y la vegetación es fresca y frondosa.

_DSC8179Desde la altura de los cerros, se destaca claramente el verde de los viñedos, olivares, membrillos y nogales en el Valle de Famatina. Donde no hay cultivos, también está cubierto de vegetación silvestre, lo mismo que las laderas de las serranías que rodean la ciudad.

Dentro del casco céntrico, cualquier lugar es bueno para caminar relajado bajo las arboledas que brindan frescura aún en las tardes más bochornosas, en particular la céntrica Plaza Caudillos Federales, con sus diagonales del Torrontés y de Los Tilos, desde las cuales se pueden observar al oeste las nieves eternas en la cima del Famatina.

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ATRACTIVOS

Rioja10481Frente a la plaza mayor del pueblo devenido inexorablemente en ciudad está la Parroquia del Sagrado Corazón de Jesús y Santuario Diocesano de Santa Rita, que es la patrona de la ciudad que originalmente llevó su nombre.

_DSC5776También en torno a ese paseo arbolado están la primera sucursal del Banco Nación, inaugurada en mayo de 1892, y la sede de la Universidad Nacional de Chilecito. La plaza es además un sitio tradicional para la Bendición de Frutos que inaugura La Chaya -el tradicional carnaval riojano- cada febrero.

En una de sus laterales se encuentra un mercado regional y de artesanías, donde se pueden conseguir vinos caseros, tejidos, trabajos en cuero y madera (de algarrobo y cardón), unos exquisitos dulces de membrillo, grandes nueces y el original alfajor de vino torrontés, exclusivo de Chilecito.

Durante Semana Santa y los feriados largos, en el centro de la plaza funciona otra feria artesanal, y hay una tercera en el paseo ubicado en el acceso al monumental Cristo del Portezuelo.

_DSC7877Esta obra del escultor riojano Alejandro Carrizo tiene 17 metros de alto y está frente al Parque Municipal Arturo Marasso, con su base en un portezuelo al que se llega tras subir 200 escalones o mediante un funicular sobre rieles. La escalinata tiene en sus laterales terrazas cubiertas con 4.000 cactus de variadas especies, algunas de ellas traídas de México, Guatemala, Sudáfrica, Namibia y Estados Unidos.

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HISTORIA

Desde la plazoleta de Santa Rita de Chilecito, partió en enero de 1817, a las órdenes del coronel Francisco Zelada y del capitán Nicolás Dávila, la heroica expedición auxiliar del Ejército Libertador que cruzó los Andes y liberó Copiapó y Huasco en Chile, por orden del General San Martín. Éste fue el mayor aporte del pueblo riojano a la gesta libertadora, compuesto íntegramente por milicianos y recordado como la “Expedición Zelada-Dávila”.

El mes pasado, como ocurre desde hace seis años para su aniversario, se realizó el cruce de la cordillera por el Paso Comecaballo, a más de 4.500 msnm, con paisanos de diversos pueblos, funcionarios, vaqueanos, militares e invitados. CSM participó en dos oportunidades de estos cruces cordilleranos.

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A diferencia de la travesía original, ésta demanda sólo uno o dos días de cabalgata, ya que la partida se hace desde Vinchina, en la precordillera. Actualmente, hay quienes impulsan realizarla próximamente desde Chilecito, como ocurrió en 1817, quizás para la edición del bicentenario.

Si alguien busca más historia -y la hay mucha en Chilecito- puede encontrarla en el Museo Molino San Francisco (o Museo de la Ciudad), que atesora elementos representativos de la cultura, el arte y las actividades productivas de la zona.

431291_4737766445800_1330531188_nOtro museo emblemático es Samay Huasi, que fue casa de descanso de Joaquín V. González, el más ilustre chileciteño y más joven gobernador que tuvo La Rioja, además de destacado personaje de la historia política y académica argentina.

Fuera del casco céntrico, tras la cruzar la Ruta 40, está el Museo de la Minería “Dr. Santiago Bazán”, conocido como Museo del Cable Carril, y funciona precisamente en la Estación número 1, o base, del cable carril más largo y más alto del mundo. Esta obra, ahora fuera de actividad, se extiende por 36 kilómetros hasta pasar los 5.000 metros sobre el nivel del mar y llegar a los socavones de la mina de oro La Mejicana.

DSC_8975El Cable Carril es una obra de ingeniería única, construida por alemanes y traída desarmada al país en 1904, donde fue montada en 18 meses por una compañía inglesa que explotaba La Mejicana y la utilizó para bajar el precioso metal durante la primera mitad del siglo pasado. También en la Estación número 2, El Durazno, se conservan maquinarias e instrumentos antiguos, en un virtual museo de sitio, a unos 9 kilómetros de la ciudad, hasta donde muchos llegan en vehículos pero también en excursiones de trekking o ciclismo.

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GASTRONOMÍA Y HOTELERÍA

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_DSC7979La gastronomía en Chilecito, como en todo el noroeste argentino, es una experiencia para todos los sentidos, porque en sus cocinas se preparan verdaderas fiestas de colores, aromas y sabores.

En Chilecito, la mesa tiene una fuerte impronta regional y abundan platos tradicionales como locros, humitas, pastelitos y empanadillas, elaborados con productos propios de la zona, además de recetas innovadoras e identitarias, como las costeletas a la riojana o el mencionado alfajor de mousse de torrontés.

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_DSC7806Este alfajor, que sale recubierto de chocolate, viene relleno con una espuma de torrontés sin alcohol, que conserva el sabor de esa variedad de vino pero es apto para los niños. Su creador, José “El Colorado” Zamora, aclaró a CSM que los mayores pueden también consumir los conitos de torrontés, cuya crema sí viene “borracha” con una pequeña dosis de alcohol y por lo tanto es más similar al famoso vino originario de La Rioja.

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181673_1885426499084_1577304_nEn los restaurantes típicos, la fiesta no es sólo de aroma y sabores, sino también con música local y, según el ánimo de los clientes, muchas veces con baile, ya que algunas cenas terminan en guitarreadas o peñas espontáneas que se extienden hasta avanzada la madrugada.

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Especialmente los fines de semana, se ven por las calles desiertas a algunos de esos comensales que vuelven lentamente a sus casas u hoteles, cual otras sombras de la noche que acaba, mientras los primeros rayos del sol comienzan a resplandecer en la cima siempre nevada del Famatina.

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Con la inauguración de su primer hotel casino 5 estrellas, de 50 habitaciones, hace poco más de un año, Chilecito pasó a disponer de casi 1.300 camas en todas las categorías de hospedajes.- (CSM)

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Gustavo Espeche ©rtiz
(Derechos reservados)

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(*) Ver en este mismo sitio “Cuesta de Miranda: 400 curvas en 12 kilómetros de montaña”: https://cronicasdesdelsur.wordpress.com/2015/01/11/cuesta-miranda/

(**) Ver en este mismo sitio “Laguna Brava: Flamencos y leyendas a 4.300 msnm en los Andes”: https://cronicasdesdelsur.wordpress.com/2014/04/01/laguna-brava/

(***) Sitio Ramsar: Humedal de importancia internacional como estación de aves migratorias, registrado en el marco de la convención internacional respectiva realizada en la ciudad iraní de Ramsar.

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